När slutar ett virus sprida sig?

Tuesday 4 February, 2020

Bild: 2017-09/dsc01062.jpg

Vi noterar att antalet drabbade av viruset Ncov-2019 just nu fördubblas på fyra dagar i Kina. När takten var som högst skedde en fördubbling på bara tre dagar. I övriga länder fördubblas antalet fall just nu på 9,5 dagar, vilket är betydligt lägre. Många av de tillkommande fallen utanför Kina härrör dessutom från Kina och består av personer som smittats i Hubei eller andra drabbade provinser. Det är alltså möjligt att ökningstakten är betydligt lägre - om man bara ser till personer som smittats utanför Kina.

Det finns få andra exempel på epidemiska spridningar att jämföra med. SARS var en allvarlig sjukdom som uppstod 2003, men som man lyckades utplåna innan den blev en global epidemi. SARS fördubblades i snitt på en månad - alltså 30 dagar - även om sjukdomen vid ett tillfälle spreds till så många som 850 nya bärare under enbart ett dygn.

Om man bortser från denna extrema händelse kan vi notera att en dubblering på 30 dagar inte tycks räcka för att skapa en global epidemi - allt annat lika. Naturligtvis kan man inte utesluta att det hade blivit en större epidemi om inte kraftfulla åtgärder vidtagits.

Den så kallade "svininfluensan" (H1N1) gick från 1 000 fall till 16 000 fall på en månad. Under den första - mest expansiva - perioden var fördubblingstiden 7,6 dagar. Influensan växlade dock senare ned och spred sig då i en takt som motsvarar en fördubbling på 15 dagar.

Även om det finns stora skillnader mellan SARS och H1N1 i termer av smittsamhet under det (relativt) symptomfria inledande skedet ser vi att det nya viruset sprider sig väldigt snabbt - minst lika snabbt som H1N1, som faktiskt lyckades slå igenom som en global epidemi. Spridningen av H1N1 begränsades dock i ett senare skede av omfattande vaccineringar. Senare visade det sig dessutom att H1N1 utvecklades till en relativt ofarlig åkomma - kanske till och med lindrigare än den vanliga säsongsinfluensan.

Ovan använde jag de officiella - bekräftade - fallen av Ncov-2019. Man kan också beräkna dubblingstakten för Ncov-2019 utifrån antagandet om att det första fallet uppkom redan 1 december 2019 och att antalet fall i nuläget i själva verket ligger på 100 000. Då får vi en fördubblingstid på fyra dagar. Antar man att det första fallet uppkom 1 november blir fördubblingstiden 5,7 dagar.

Alldeles oavsett är Ncov-2019 en sjukdom som sprider sig snabbt och det är högst tveksamt om det går att begränsa den till Kina. Det är förstås möjligt att den av genetiska skäl drabbar personer med kinesiskt ursprung hårdare än andra eller att de smittas lättare. Detta är dock oklart.

Även om det är väldigt svårt att göra förutsägelser tror jag - av dessa skäl - att det är sannolikt att farsoten sprider sig och blir en pandemi. Eftersom den har betydligt högre dödlighet än H1N1 utgör den en större risk för befolkningen och det vore därför mycket bra om man lyckades hitta antivirala preparat som kan mildra effekterna av sjukdomen. 

Av rent matematiska skäl stoppar en epidemi sällan innan mer än hälften av befolkningen är smittad om det inte finns befintlig immunitet eller om smittsamheten är precis så stor att den klarar av att sprida sig vidare. Vi kan därför räkna med att en fullt utvecklad pandemi drabbar många människor.

Ett vaccin kan man väl inte räkna med på så kort tid, även om det vore det allra bästa. Själv tänker jag i alla fall fundera över metoder för att minska risken att bli smittad, till exempel användning av handsprit och kanske till och med andningsskydd i ett senare skede - beroende på evidens. I ett akut skede kan man också fundera över att isolera sig mer från omgivningen.

Har noterat att det finns olika uppfattningar om huruvida andningsskydd hjälper mot smitta. Somliga experter menar att andningsskydd gör att människor i minskad utsträckning rör ansiktet med händerna, vilket minskar smittrisken. Andra menar att det är tvärtom. I vilket fall bör andningsskydd kombineras med andra åtgärder, som användning av handsprit med mera.

Det allra bästa vore förstås om smittan helt försvann - som SARS gjorde. Statistiken talar väl just nu inte för detta tyvärr, även om det fortfarande är möjligt att spridningstakten blir så mycket lägre utanför Kina att pandemin stannar upp.